Los volcanes «fertilizaron» los mares y provocaron la primera extinción masiva en la Tierra

Comment

Ultima Hora

Científicos de la Universidad de Southampton (Reino Unido) han descubierto que dos intensos períodos de vulcanismo desencadenaron un período de enfriamiento global y disminución de los niveles de oxígeno en los océanos, provocando la primera extinción masiva de las cinco especies que han conocido la Tierra, 450 millones de años. atrás.

Los investigadores, en colaboración con colegas de la Universidad de Oldenburg, la Universidad de Leeds y la Universidad de Plymouth, estudiaron los efectos de la ceniza volcánica y la lava en la química de los océanos durante un período de cambios ambientales extremos hace unos 450 millones de años. Sus hallazgos se publican en la revista Nature Geoscience.

Este período provocó un intenso enfriamiento del planeta, que culminó en una edad de hielo y en «la extinción masiva del Ordovícico Superior». Esta extinción provocó la pérdida de alrededor del 85% de las especies que se encontraban en los océanos, alterando también el curso de la evolución de la vida en la Tierra.

Fósforo, el culpable

«Se ha sugerido que el enfriamiento global se debió a un aumento en la entrada de fósforo a los océanos», dijo Jack Longman, autor principal del estudio con sede en la Universidad de Oldenburg.

«El fósforo es uno de los componentes clave de la vida porque determina la velocidad a la que los pequeños organismos acuáticos, como las algas, pueden utilizar la fotosíntesis para convertir el dióxido de carbono (CO2) en materia orgánica».

Estos organismos eventualmente se asientan en el lecho marino y son enterrados, reduciendo los niveles de dióxido de carbono en la atmósfera, lo que luego causa enfriamiento.

«El enigma sin resolver es por qué la glaciación y la extinción ocurrieron en dos fases distintas en esta época, separadas por alrededor de 10 millones de años», dice Tom Gernon, profesor asociado de la Universidad de Southampton y coautor del estudio. “Requiere un mecanismo para incrementar el suministro de fósforo, lo cual es difícil de explicar”, dijo.

El equipo identificó que dos pulsos inusualmente grandes de actividad volcánica en todo el mundo, que ocurren en las partes actuales de América del Norte y el sur de China, coincidieron con los dos picos de glaciación y extinción.

«Pero las erupciones volcánicas intensas a menudo están relacionadas con la liberación masiva de CO2, que se espera que conduzca al calentamiento global, por lo que otro proceso debe ser responsable de los eventos de enfriamiento repentino», agrega Gernon.

En busca de un aumento de fósforo

Esto llevó al equipo a estudiar si un proceso secundario (descomposición natural o «meteorización» del material volcánico) podría haber proporcionado el aumento de fósforo necesario para explicar las glaciaciones.

«Cuando el material volcánico se deposita en los océanos, sufre una meteorización química rápida y profunda, incluida la liberación de fósforo, lo que fertiliza eficazmente los océanos», dice el coautor, el profesor Martin Palmer de la Universidad de Southampton. «Así que parece una hipótesis viable y ciertamente vale la pena considerarla».

«Esto llevó a nuestro equipo a estudiar capas de ceniza volcánica en sedimentos marinos mucho más jóvenes para comparar su contenido de fósforo antes y después de su modificación por interacciones con el agua de mar», dijo Hayley Manners, profesora de química orgánica en la Universidad de Plymouth.

Armado con esta información, el equipo estaba en una mejor posición para comprender el impacto geoquímico potencial de vastas capas volcánicas resultantes de erupciones masivas durante el Ordovícico.

«Esto nos llevó a desarrollar un modelo biogeoquímico global para comprender los efectos de desbordamiento en el ciclo del carbono de la rápida adición de una oleada de fósforo lixiviado de depósitos volcánicos al océano», dijo Benjamin Mills, profesor asociado de la Universidad de Leeds y co. -autor del estudio.

Y, de hecho, el equipo descubrió que extensas capas de material volcánico depositadas en el lecho marino durante el Período Ordovícico habrían liberado suficiente fósforo en el océano para causar una cadena de eventos, incluido el enfriamiento del clima, la glaciación y la reducción generalizada de los niveles de oxígeno del océano. y misa. extinción.

Si bien puede ser tentador pensar que la siembra de fósforo en los océanos puede ayudar a resolver la actual crisis climática, los científicos advierten que, de hecho, puede tener consecuencias adversas.

«La escorrentía excesiva de nutrientes de fuentes como fertilizantes agrícolas es una de las principales causas de la eutrofización marina, donde las algas crecen rápidamente y luego se descomponen, consumiendo oxígeno y causando daños sustanciales a los ecosistemas», advierte Mills.

Los científicos concluyen que, aunque en escalas de tiempo cortas, las erupciones volcánicas masivas pueden calentar el clima a través de las emisiones de CO2, también pueden causar un enfriamiento global en escalas de tiempo de millones de años. «Nuestro estudio podría impulsar nuevas investigaciones sobre otras extinciones masivas en la historia de la Tierra», concluye Longman.

Estudio de referencia: https://www.nature.com/articles/s41561-021-00855-5

Te puede interesar: ‘Huellas’ de la humanidad Causas de la extinción masiva del Pérmico

.

Deja una respuesta

Tu dirección de correo electrónico no será publicada. Los campos obligatorios están marcados con *