Hallan el elemento más pesado conocido hasta la fecha en la atmósfera de un exoplaneta

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Investigadores de varios países han detectado bario, el elemento más pesado encontrado hasta la fecha, en las atmósferas de dos exoplanetas que orbitan estrellas fuera del sistema solar, un hallazgo inesperado que sorprendió a los propios científicos.

Los astrónomos utilizaron el Very Large Telescope (VLT) que el Observatorio Europeo Austral (ESO) tiene en el desierto de Atacama en Chile y publican hoy los resultados de su investigación en la revista Astronomy and Astrophisics.

Se ha detectado bario en las atmósferas de dos planetas gigantes gaseosos (WASP-76b y WASP-121b), que no son exoplanetas ordinarios y se conocen como Júpiter «ultracalientes» porque son comparables a Júpiter. tienen temperaturas superficiales extremadamente altas que superan los 1.000 grados.

Esto se debe, informó ESO después de la publicación del trabajo, a su proximidad a sus estrellas anfitrionas, lo que también significa que una órbita alrededor de cada estrella solo toma uno o dos días, y eso le da a estos planetas características muy exóticas, y por ejemplo en uno de ellos -WASP-76 b- los astrónomos sospechan que a veces «llueve hierro».

2,5 veces más pesado que el hierro

Y ahora los científicos se han sorprendido al encontrar bario, que es 2,5 veces más pesado que el hierro, en las atmósferas superiores de estos dos planetas, ya que debido a la fuerte gravedad de ambos, lo normal sería que elementos pesados ​​como el bario cayeran rápidamente en las inferiores. capas de la atmósfera.

El hecho de que se haya detectado bario en las atmósferas de estos dos «Júpiter ultracalientes» sugiere que esta categoría de planetas puede ser incluso más extraña de lo que se pensaba anteriormente, según los investigadores, quienes señalaron que aunque a veces se puede ver bario en los cielos. de la Tierra misma, como el color verde brillante de los fuegos artificiales, la pregunta, hasta ahora sin respuesta, es qué proceso natural podría causar que este elemento pesado se encuentre a altitudes tan altas en estos exoplanetas.

equipo altamente especializado

En el estudio de las atmósferas de los exoplanetas, aquellos con estas características son de gran utilidad, ya que al ser gaseosos y extremadamente calientes, sus atmósferas son muy extensas y, por tanto, más fáciles de observar y estudiar que las de los planetas más pequeños o más fríos.

Determinar la composición de la atmósfera de un exoplaneta requiere un equipo altamente especializado, y en este caso los astrónomos utilizaron un instrumento del Gran Telescopio de ESO en Chile para analizar la luz de las estrellas que se había filtrado a través de las atmósferas de estos planetas, lo que permitió detectar claramente varios elementos en ellos. , incluido el bario.

La investigación ha sido liderada por investigadores del Instituto de Astrofísica y Ciencias del Espacio de la Universidad de Oporto (Portugal) y de numerosas universidades y centros de investigación astronómica de Canadá, Suiza, Italia y Portugal, con la participación de España, incluido el Instituto de Astrofísica de Canarias. . (IAC) y el Centro de Astrobiología (CAB) -centro mixto del Consejo Superior de Investigaciones Científicas del Ministerio de Ciencia y el Instituto Nacional de Tecnologías Aeroespaciales del Ministerio de Defensa-.

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