Las mariposas aparecieron por primera vez en América del Norte o Central

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Las primeras mariposas aparecieron hace unos cien millones de años en lo que ahora es el oeste de América del Norte o América Central, desde donde se extendieron por todo el mundo, según un estudio publicado en Nature Ecology and Evolution.

Un nutrido grupo de científicos, con participación española, ha reconstruido el árbol de la vida de las mariposas ensamblando el ADN de más de 2.300 especies de 90 países, representativas de todas las familias y el 92% de los géneros.

Las mariposas aparecieron a finales del Cretácico y se alimentaron por primera vez de leguminosas, señala el equipo, en el que participan científicos del Instituto Botánico de Barcelona y del Instituto de Biología Evolutiva (CSIC-Universidad Pompeu Fabra).

La investigación indica que se habrían originado en América, específicamente lo que ahora es el oeste de América del Norte o América Central y, aunque la evidencia apunta a un origen norteamericano, estos «no son fuertes», agrega el estudio.

Hace unos 100 millones de años, un grupo de mariposas comenzó a volar de día en lugar de de noche, aprovechando las flores ricas en néctar que habían coevolucionado con las abejas, dando lugar a la evolución de todas las mariposas.

Los científicos conocen el momento exacto desde 2019, cuando un análisis de ADN a gran escala descartó una hipótesis anterior de que la presión de los murciélagos estaba detrás de la evolución de las mariposas tras la extinción de los dinosaurios, hace unos 66 millones de años.

La fuente de todos estos datos son once raros fósiles de mariposas, sin los cuales el análisis no habría sido posible, ya que estos animales, con alas finas como el papel y pelos filiformes, rara vez se conservan en el registro fósil.

Los hallazgos cuentan una historia dinámica, plagada de diversificaciones rápidas, progreso detenido y dispersiones improbables, según el Museo de Historia Natural de Florida, que coordinó la investigación.

Expansión a nivel mundial

Algunos grupos viajaron “distancias increíblemente grandes, mientras que otros parecen haber permanecido en un lugar, inmóviles mientras los continentes, las montañas y los ríos se movían a su alrededor”, agrega el museo.

En ese momento, América del Norte estaba dividida en dos por una larga ruta marítima, mientras que el actual México estaba conectado por un largo arco con los Estados Unidos, Canadá y Rusia.

América del Norte y América del Sur aún no se habían unido por el istmo de Panamá, pero las mariposas no tuvieron gran dificultad para cruzar el estrecho que las separaba.

Las mariposas ingresaron a Asia a través del puente terrestre de Bering y rápidamente se extendieron por el sudeste asiático, el Medio Oriente y el Cuerno de África. Incluso llegaron a la India, que era una isla aislada separada por kilómetros de mar abierto.

Incluso «más sorprendente» fue su llegada a Australia, que permaneció unida a la Antártida, el último remanente combinado del supercontinente Pangea.

Es posible que hayan vivido en la Antártida cuando las temperaturas eran más cálidas, cruzando el extremo norte del continente hasta Australia antes de que las dos masas terrestres se separaran.

Llegada tardía a Europa

Más al norte, las mariposas permanecieron en los confines más lejanos de Asia occidental durante hasta 45 millones de años antes de migrar a Europa, y aunque la razón de esta pausa prolongada no está clara, sus efectos aún son evidentes hoy en día, explicó el autor principal del estudio. investigación, Akito Kawahara del Museo de Historia Natural de Florida (EE. UU.) en un comunicado de prensa.

Europa no tiene muchas especies de mariposas en comparación con otras partes del mundo y, a menudo, se encuentran en otros lugares, como Siberia y Asia.

Hay unas 19.000 especies de mariposas en la actualidad, y para reconstruir su historia se requirió información sobre su distribución moderna y las plantas hospedantes, datos que en muchos casos no existían de forma centralizada, por lo que los investigadores tuvieron que crear su propia base de datos. .

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Contacto para la sección de Medio Ambiente: crisisclimatica@prensaiberica.es

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