Revelado el misterio del primer animal pluricelular: era una medusa peine

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El ancestro común más reciente de todos los animales probablemente vivió hace entre 600 y 700 millones de años: durante más de un siglo, los científicos se han esforzado por comprender el momento crucial en que un organismo antiguo dio a luz a la diversidad de animales que existen en la Tierra hoy. Los nuevos datos sugieren que las medusas peine (ctenóforos), que contrariamente a las apariencias están lejanamente emparentadas con las verdaderas medusas, pueden haber sido el primer animal multicelular en emerger en nuestro planeta.

Un equipo de investigación internacional compuesto por científicos del Instituto de Investigación del Acuario de la Bahía de Monterey (MBARI) y la Universidad de California, ambos en los Estados Unidos, y la Universidad de Viena, Austria, cartografiaron conjuntos de genes que se encuentran juntos en un solo cromosoma en todo el reino animal, desde los humanos y los hámsteres hasta los cangrejos y los corales, para obtener una clara evidencia de que las medusas peine son el grupo hermano de todos los demás animales.

¿Esponjas o peine de medusas?

Durante más de un siglo, los investigadores han tratado de comprender el momento clave en el que un organismo antiguo dio lugar a la enorme diversidad de especies animales que se pueden encontrar en la Tierra en la actualidad. Hasta ahora había dos hipótesis alternativas: las esponjas y las medusas peine, también llamadas ctenóforos, estaban más alejadas del resto de animales.

Sin embargo, para definir cuál de las dos especies podría considerarse como el primer animal multicelular, era fundamental identificar esta aberración, que indica una distancia con el resto de las especies pero, al mismo tiempo, un origen común. El trabajo no fue fácil: es difícil precisar sus características en el pasado, porque eran animales de cuerpo blando y no dejaron huellas fósiles directas. Sin embargo, es posible usar comparaciones entre seres vivos para aprender más sobre nuestros ancestros comunes.

El nuevo estudio, publicado recientemente en la revista Nature, proporciona evidencia clara de que las medusas peine, y no las esponjas, incluyen este valor atípico prioritario en su información genética, que los científicos llaman un «grupo hermano», lo que les permite ser consideradas las primeras especies multicelulares. en la Tierra, de donde descienden todos los demás animales de nuestro planeta.

Adéntrate en las profundidades de la historia genética

«Hemos desarrollado una nueva forma de examinar uno de los conocimientos más profundos posibles sobre los orígenes de la vida animal. Hemos utilizado la genética para retroceder en el tiempo unos mil millones de años para obtener la evidencia más sólida hasta ahora de los primeros eventos en la evolución animal». dijo el científico Darrin Schultz, autor principal del nuevo estudio, en un comunicado de prensa.

Schultz y su equipo observaron los vínculos entre genes en cromosomas específicos, que se conservan profundamente con el tiempo. Descubrieron patrones que existen en una variedad de animales y mapearon esas conexiones hasta el punto más temprano en la evolución animal, buscando ese valor atípico original mencionado anteriormente. El equipo encontró pruebas sólidas de que las medusas peine, o ctenóforos, representan un solo linaje: sus ancestros divergieron antes que el ancestro común de todos los demás animales.

Este avance proporciona nueva información sobre una de las primeras etapas de la evolución animal, que ocurrió hace más de 700 millones de años. «Los resultados obtenidos en esta investigación sentarán las bases para que la comunidad científica comience a desarrollar una mejor comprensión de cómo los animales y los humanos han evolucionado con el tiempo», concluyó Schultz en la declaración citada anteriormente.

Referencia

Los vínculos genéticos antiguos respaldan a los ctenóforos como hermanos de otros animales. Darrin T. Schultz et al. Naturaleza (2023). DOI: https://doi.org/10.1038/s41586-023-05936-6

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