Sara Montiel, la diva manchega a la que un exiliado español intentó asesinar en México

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En un lugar de la Mancha, de cuyo nombre siempre quiso acordarse, nació María Antonia Abad Fernández, más conocida con el nombre artístico de Sara Montiel, allá por marzo de 1928. Hija de un agricultor y una peluquera a domicilio, conoció la pobreza desde la cuna. Tanto es así que ella y su hermana llegaron a comer raíces para saciar su hambre. Sara parecía destinada a convertirse en una sumisa y entregada ama de casa, pero todo cambió para ella el día que fue descubierta por el director de la revista Triunfo, Ángel Ezcurra. Tras escucharla cantar una saeta durante la Semana Santa de Orihuela, la periodista decidió convencer a los padres de Sara para que la dejaran participar en un concurso para jóvenes talentos organizado por la productora de cine Cifesa en el Parque del Retiro de Madrid.

“Representó a Valencia con una canción de su idolatrado imperio argentino, La morena de mi copla”, cuenta Daniel María en la biografía ilustrada Saritísima (Variétés Ediciones). “A pesar de que sufrió un pequeño revés en su actuación, ya que se cayó nada más subir al escenario, venció a la treintena de competidores y ganó una beca de quinientas pesetas al mes durante un año. Gracias a esta remuneración pudo instalarse en una pensión de Madrid con una auxiliar de enfermería facilitada por los Ezcurra. Se matriculó en clases de declamación en el conservatorio y dio sus primeros pasos en el mundo del cine.

Con tan solo dieciséis años, Sara debutó en el cine con un pequeño papel en la película Je t’aime pour moi (1944) de Ladislao Vajda. Al año siguiente conocería a su representante, Enrique Herreros, cuyo olfato fue fundamental para iniciar la reconversión de esta original María Alejandra en Sara Montiel. “Herreros intervino decisivamente en el cambio de look de la joven”, explica María. «Su imagen, entre ingenua y pícara, lo que en su momento se llamó ‘niña Topolino’, daba la apariencia de una más adulta, con su pelo rubio y buen aire en el paso. Pero la joven necesitaba, como Rocinante, un nombre fuerte, resonante y significativo. Sara como su abuela y Montiel como los campos vecinos de su Criptana natal. La fusión dio en el blanco, creando un nombre hermoso, seductor y elegante. Acababa de nacer una estrella».

El salto en México

La Mancha encadenó personajes secundarios y coprotagonistas en Se le fue el novio (1945), donde compartió créditos con Fernando Fernán Gómez, El misterioso viajero del Clipper (1945) y Pour le grand prix (1946). Sin embargo, los papeles relevantes se le resisten y, siguiendo el consejo de su primer novio, el intelectual Miguel Mihura, que además es veintidós años mayor que ella, accede a probar suerte al otro lado del charco. En México, Montiel comenzó a actuar en teatros, formó sociedad artística con estrellas como Pedro Infante y filmó un total de catorce películas, prácticamente una por mes, lo que la convirtió en una estrella reconocida en todo el continente.

El círculo íntimo de Sara comenzó a llenarse de figuras del exilio español y de la intelectualidad mexicana. En sus memorias, la diva dijo que León Felipe la animó a estudiar y leer. El poeta se enamoró de ella e incluso la abofeteó, al menos una vez, cuando descubrió su relación con el líder comunista Juan Plaza. Al parecer, este exiliado español tuvo un largo romance con la esposa de La Mancha y la dejó embarazada. Años más tarde, el peluquero José de la Rosa daría una entrevista a una revista para comentar que su amiga Sara le había dicho que, muy joven, había tenido una hija de un importante mexicano: «La hija nació de una relación muy larga y cesárea complicada. . Cuando Sara despertó de la anestesia, le dijeron que tenía una niña que nació muerta.” Otra versión sostiene que después del nacimiento alguien le robó a su hija y se la dio a una pareja en Valencia para que la criara.

Un nuevo libro llamado Sara Montiel. Esposa y estrella Más allá del mito (Almuzara) ofrece más detalles sobre Juan Plaza, quien intentó controlar la vida y la carrera de Sara, obligándola a huir de la casa que compartían en el estado mexicano de Morelos. «A finales de 1955 -señala en el ensayo el autor, el escritor Israel Rolón-Barada-, un día muy temprano por la mañana, con las maletas ya hechas y dispuestas a emprender el viaje a Madrid vía Los Ángeles. En compañía de su mamá, Sarita se despidió de su esposo en su casa de Cuernavaca, no sin antes explicar que solo se iban de vacaciones por unas semanas. “Él se fue para siempre, dejando su casa para no volver jamás. Plaza, enojada, la amenazó de muerte y estuvo un tiempo persiguiéndola. Según cuenta Enrique Herreros Jr., el sujeto se presentó un día en Guayaquil, donde Sara estaba actuando, portando una pistola con la que pretendía dispararle varias veces (pero el representante de la manchega lo disuadió de su intención).

Sabiendo que por su condición de exiliada comunista su ex no podía entrar a Estados Unidos, Sara Montiel se instaló en Hollywood, donde dirigió tres largometrajes. Con la primera, Veracruz, dirigida por Robert Aldrich, comparte cartel con actores de la talla de Gary Cooper y Burt Lancaster. Gracias a otra de ellas, Serenade, conoció a su primer marido, el director estadounidense Anthony Mann. Tras el estreno de esta película, Sara viajó a España única y exclusivamente para el rodaje de El último cuplé, largometraje que, gracias al boca a boca, arrasó en la taquilla española y, de paso, reveló al público una cantante modelo que hasta entonces no existia. «Cuando Sara convierte el arrullo en un susurro, consigue que la letra sea realmente insinuante», dice su biógrafo Pedro Víllora.

Control de tu carrera

Fue precisamente en ese momento cuando el productor de Columbia Max Arnold le ofreció al manchego un contrato de siete años. Pero ficharlo significaba atarse durante mucho tiempo a la voluntad de un gigante que controlaría sus libertades, su voluntad y su carrera, por lo que Sara lo rechazó. “En cambio, aceptó la contraoferta de Warner, un contrato de dos años en el que impuso una cláusula de rescisión”, escribe María en su libro. “La Montiel supo en todo momento que su futuro en la industria del cine iba a estar marcado por la lectura de Hollywood sobre su físico y su acento. La clasificarían en papeles menores, solo sería una actriz secundaria latina, y la explotar su lado carnal y erótico. No respetarían tus decisiones ni escucharían tus sugerencias. No tendría el control de su carrera».

La decisión de fichar por Warner convirtió a Sara en la actriz española más rentable y universal, lo que le permitió volver al cine español tiempo después para cambiar la ambientación de una película. A partir de entonces, Sara empezó a producir sus propios proyectos cinematográficos e impuso una serie de condiciones: ser la protagonista absoluta de sus largometrajes, tener la última palabra a la hora de seleccionar al director de la película, supervisar personalmente cosas como la canción de la banda sonora lista y disfraces, y nunca más madrugar para ver una sesión.

Como todo buen icono de libertad digno de tal nombre, la diva encarnó comportamientos y decisiones revolucionarias en la España de la época. “El aparato de la censura no pudo, a pesar de sus decididos intentos, abolir a la mujer libre e independiente que representaba Sara, incluso con sus matices sentimentales y afectivos”, añade María. «Nadie podía interpretar los personajes de Montiel como ella y de hecho nadie los interpretaba, ya que se alejaban mucho del arquetipo sumiso de los personajes femeninos del cine español de la época».

Tras el discreto estreno en 1974 de Cinco almohadas para una noche, su última película, Sara está convencida de que su cine ya no está a tono con los tiempos. “Me retiré por las películas de portada”, diría más tarde. “Entraban a la cocina con un hermoso vestido de noche para darles una ‘tontería’ y luego salían desnudas. No me gustó nada, no me convenía”. Por suerte para sus seguidores, su vida profesional no terminó con su retiro del cine y, de hecho, la huella de su estrellato se mantuvo vigente hasta el final de sus días.

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