No son conejos híbridos, son conejos hambrientos por falta de alimentación natural.

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Desde hace algunas semanas se habla de una supuesta plaga de «conejos híbridos» que están arrasando los cultivos españoles. Estos animales, mezcla de conejos salvajes y domésticos, causan importantes daños a los cultivos en varios puntos de España. Este grave daño a la agricultura se atribuye a su mayor tamaño, mayor capacidad reproductiva, mayor voracidad y comportamientos atípicos para la especie.

Pero este escenario no se corresponde con la realidad.

En primer lugar, cabe señalar que el conejo de monte o de monte (Oryctolagus cuniculus) es una especie autóctona de la Península Ibérica. Todas las variedades de conejo doméstico se derivan de la subespecie O. cuniculus cuniculus. Por lo tanto, los conejos salvajes y domésticos son la misma especie.

Es cierto que se pueden encontrar en determinadas poblaciones salvajes conejos con rasgos «domésticos», quizás debido a la suelta de conejos de dudosa genética utilizados en determinadas repoblaciones cinegéticas, pero esta presencia es sólo testimonial. Las «habilidades excepcionales» atribuidas a los llamados conejos híbridos también son características de los conejos salvajes.

Pero si los conejos que causan el daño son nativos, ¿cómo una especie nativa puede convertirse en una plaga?

Desequilibrios en las poblaciones de conejos

El conejo es una especie diseñada evolutivamente para ser abundante, para poder hacer frente a la alta mortalidad que sufren sus poblaciones silvestres a causa de la depredación.

La pérdida de autorregulación y funcionalidad de los ecosistemas, normalmente por intervenciones humanas, conduce generalmente a fuertes desequilibrios, como la extinción de especies o, en sentido contrario, a abundancias superiores a las deseadas.

En el caso del conejo, tres elementos clave generaron estos desequilibrios: la escasez de alimento natural, la ausencia de depredación (natural y cinegética) y la reducción del impacto negativo de las enfermedades.

La presencia de estructuras lineales como carreteras y vías férreas y terrenos más blandos para la excavación también pueden ser factores determinantes.

La falta de alimentación natural como principal causa

Un estudio realizado en viñedos de Córdoba determinó que los daños causados ​​por los conejos estaban condicionados por la cantidad de alimento natural (diversidad y abundancia de plantas herbáceas) y no solo por la abundancia de este mamífero. En otras palabras, a similar abundancia de conejos, el daño a los cultivos es mucho mayor en aquellos donde la disponibilidad de alimento natural es escasa. En otras palabras, la eliminación de las llamadas «malas hierbas» obliga a los conejos a alimentarse de cultivos. Este fenómeno podría haberse acentuado este año por la sequía.

Esta interacción entre la densidad de conejos y la disponibilidad de alimentos naturales no es trivial, ya que pocos conejos sin una fuente alternativa de alimentos pueden causar daños graves a los cultivos. La vid es un cultivo muy sensible a la herbivoría: un pequeño número de conejos alimentándose de los brotes en el origen de los racimos provoca pérdidas importantes.

En realidad, la abundancia de conejos en la mayoría de las zonas afectadas no es tan alta como en otras donde, al no haber cultivos tan susceptibles, no hay conflicto.

Aunque parezca paradójico, el daño puede mitigarse si aumentamos la disponibilidad de alimentos naturales para reducir la presión sobre los cultivos. Por ejemplo, permitir el crecimiento de cobertura vegetal entre corredores de cultivos leñosos o mantener la vegetación en áreas no cultivadas (bordes, taludes, cursos de agua, bordes de caminos, etc.) pueden ser buenas estrategias para aumentar la presencia de alimentos.

Ausencia de depredadores controlando la población.

El control de depredadores como los zorros, práctica habitual en España, y la menor diversidad y abundancia de depredadores en algunas zonas perturbadas como los paisajes agrícolas, también ayudan a explicar el aumento local de las poblaciones de conejos.

Además, en ausencia de depredadores, los conejos pueden alejarse considerablemente de sus refugios porque el riesgo de depredación es bajo, lo que puede aumentar mucho el radio de daño de los centros de población.

Finalmente, el sector cinegético, que podría desempeñar el papel de «depredador subsidiario», es un gremio que apenas logra controlar poblaciones localmente sobreabundantes.

Menor efecto de enfermedades.

Poco se recuerda de la abundancia de conejos antes de la llegada de la mixomatosis o enfermedad hemorrágica vírica, cuando se cazaban más de 10 millones de conejos al año. En la actualidad, apenas llegan a los 6 millones.

Estas dos enfermedades, ya consideradas endémicas tras convivir con los conejos durante más de 80 y 30 años respectivamente, parecen haber reducido su virulencia, y los conejos han adquirido cierta resistencia, reduciendo el efecto negativo sobre sus poblaciones.

Además, las poblaciones más abundantes son aquellas con menor mortalidad por enfermedad. Presumiblemente, porque es más probable que los virus circulen dentro de la población y adquieran inmunidad. Por lo tanto, en poblaciones localmente abundantes, como áreas dañadas, se espera que tengan una mayor prevalencia de anticuerpos contra ambas enfermedades.

En definitiva, es la disfunción del ecosistema y no la hibridación la que está en el origen de este daño.

Las noticias infundadas que difaman a los conejos contribuyen a un clima de tensión y confusión que puede derivar en falsas acusaciones y acciones contra esta especie clave del ecosistema.

Este artículo está firmado por: José Guerrero Casado, profesor del Departamento de Zoología de la Universidad de Córdoba; Carlos Rouco Zufiaurre, Catedrático Ordinario de Ecología, Universidad de Sevilla, y Francisco Sánchez Tortosa, Catedrático de Universidad, Área Zoológica, Universidad de Córdoba.

Artículo de referencia: » title=»https://theconversation.com/they-are-not-hybrid-rabbits-they-are-rabbits-hungry-due-to-lack-of-natural-food-203526″ target= » _blank» > https://theconversation.com/no-son-conejos-hibridos-son-conejos-hambrientos-debido-a-la-falta-de-comida-natural-203526

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Contacto para la sección de Medio Ambiente: crisisclimatica@prensaiberica.es

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