Las aves usan un «código de barras» para recuperar comida escondida

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Los cerebros de las aves generan códigos de barras para codificar y recuperar recuerdos episódicos, como almacenar alimentos y recordar dónde están cuando se comen. Cuando llega al escondite, el hipocampo activa las mismas neuronas que formaron el recuerdo, indicándole dónde encontrarlo.

Cuando el pájaro de cabeza negra saca sus semillas de donde las escondió, su actividad cerebral es la misma que cuando las escondió. Suficiente para convencer a los investigadores de que acaban de mirar el «código de barras» de una memoria.

Los mecanismos por los que resurge un recuerdo son probablemente los mismos en estas aves y en nosotros, pero todavía son poco conocidos.

La neurociencia ciertamente ha aprendido cómo se “codifica” un recuerdo, pero lo que permite su “recuperación” sigue siendo un misterio.

Esto es lo que llevó a un equipo de la Universidad de Columbia en Nueva York a interesarse por el carbonero de cabeza negra (Poecile atricapillus), porque se sabe que esconde comida en muchos lugares y descubrió que esta comida es vital en tiempos de escasez. Será mejor que tengas buena memoria.

ocultar semillas

En su artículo, prepublicado en el servidor BioRxiv, los autores de esta investigación describen un experimento realizado en cautiverio con 5 espinillas, en un lugar lo suficientemente grande como para contar hasta 128 lugares donde se podrían esconder semillas.

Pudieron observar que cada escondite correspondía a su propia actividad cerebral (o «código de barras», según la expresión utilizada en el artículo) en la región del hipocampo, responsable, en nuestro caso, del funcionamiento de la memoria y aprendiendo.

Tener dos cachés cerca uno del otro no parece producir «firmas» similares en el cerebro, señalan los investigadores.

Pero, ¿cómo lo hace?

Lo que apreciaron fue que cuando el ave recupera sus semillas de un escondite específico, es precisamente la actividad inicial (el código de barras de cuando la escondió) la que aparece en su cerebro.

Sin embargo, esto no nos dice «cómo» esta memoria sale a la superficie. En teoría, uno debería poder ver el «código de barras» específico de un caché unos segundos antes de que el pájaro se vaya a buscar su tesoro en el caché.

Pero la investigación, dicen los investigadores, no ha logrado desenredar esta «información» del «ruido» general de la actividad cerebral cuando el ave se ocupa de sus otros asuntos antes de pensar en la comida.

observar neuronas

El objetivo científico del estudio fue investigar cómo el cerebro de las aves almacena y recupera memorias episódicas, es decir, recuerdos de eventos específicos que ocurren en un lugar determinado y en un momento determinado.

Los autores utilizaron una técnica que observa la actividad de las neuronas individuales en el cerebro de las aves mientras realizan una tarea.

La tarea era que las aves escondieran las semillas en una plataforma perforada y luego las recuperaran después de un intervalo de tiempo.

Los resultados mostraron que cada evento de ocultación de alimentos estaba representado por un patrón único de actividad neuronal en el hipocampo, una región del cerebro involucrada en la memoria.

códigos activos

Estos patrones parecían códigos de barras, es decir, grupos de neuronas activados o inhibidos de una manera específica.

Los autores concluyeron que el hipocampo genera códigos de barras para codificar y recuperar recuerdos episódicos en las aves.

Esta forma de memoria les permite recordar dónde y cuándo escondieron los alimentos y evitar repetir lugares o malgastar recursos.

El estudio aporta nueva evidencia sobre los mecanismos cerebrales de la memoria episódica y su evolución en diferentes especies, concluyen los investigadores.

Referencia

Código de barras de recuerdos episódicos en el hipocampo de un ave cazadora de alimentos. Selman N. Chetti et al. bioRxiv, 28 de mayo de 2023. DOI: https://doi.org/10.1101/2023.05.27.542597

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