El cambio climático podría reducir el tamaño del cerebro humano

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Un nuevo estudio sugiere un vínculo entre el cambio climático pasado y una disminución en el tamaño del cerebro humano, una respuesta adaptativa que surge en un análisis de registros climáticos y restos humanos que abarcan 50.000 años. El nuevo análisis se suma a investigaciones anteriores destinadas a comprender cómo los humanos se desarrollan y se adaptan en respuesta al estrés ambiental.

El científico Jeff Morgan Stibel, investigador del Museo de Historia Natural de California, EE. UU., publicó recientemente un artículo en la revista Brain, Behavior and Evolution en el que explora la posible relación entre una disminución del tamaño del cerebro humano y los procesos de cambio climático que se han producido a lo largo de la historia de nuestro planeta. La evidencia acumulada de los científicos cognitivos indica que la reducción puede ocurrir como una respuesta cerebral adaptativa al estrés ambiental.

el calor encoge el cerebro

En su estudio, Stibel analizó cómo cambió el tamaño del cerebro de 298 especímenes de Homo en los últimos 50.000 años, en comparación con los registros naturales de temperatura, humedad y precipitación globales. Los resultados muestran que cuando el clima se calienta, el tamaño promedio del cerebro se vuelve significativamente más pequeño que cuando las temperaturas son más bajas.

Según el investigador, “comprender cómo evolucionó el cerebro a lo largo del tiempo en los homínidos es fundamental, pero hasta ahora se ha trabajado muy poco sobre este tema. Sabemos que el cerebro ha evolucionado de una especie a otra durante los últimos millones de años, pero sabemos muy poco sobre otras tendencias macroevolutivas”, dijo Stibel en un artículo publicado en el sitio web PsyPost.

El científico obtuvo datos del tamaño del cráneo de diez fuentes publicadas independientes, para un total de 373 mediciones en 298 huesos humanos, que abarcan 50.000 años. Incluyó estimaciones del tamaño del cuerpo que se ajustaron por región geográfica y género, para estimar el tamaño del cerebro. Según una publicación de Science Alert, los fósiles se agruparon según el período en el que habían vivido. Stibel realizó su investigación utilizando cuatro intervalos de edad de fósiles: 100 años, 5000 años, 10 000 años y 15 000 años.

Cambios climáticos profundos en el pasado

Posteriormente, comparó el tamaño del cerebro con diferentes registros climáticos. Durante los últimos 50.000 años, se ha producido el Último Máximo Glacial, lo que ha dado lugar a temperaturas medias consistentemente más frías hasta bien entrado el Pleistoceno tardío. Luego, el Holoceno vio aumentar las temperaturas promedio, lo que llevó al presente. Específicamente, Stibel concluyó que el tamaño del cerebro humano fue significativamente mayor durante el desarrollo a temperaturas promedio más frías, en comparación con temperaturas más cálidas durante períodos de tiempo de 100 y 10 000 años.

“Dadas las tendencias recientes en el calentamiento global, es fundamental comprender el impacto del cambio climático, si existe, en el tamaño del cerebro humano y, en última instancia, en el comportamiento humano”, dijo el científico en su estudio. Los resultados obtenidos por Stibel y la realidad de la Tierra nos obligan a estar especialmente atentos.

Referencia

El cambio climático influye en el tamaño del cerebro en los humanos. Jeff Morgan Stibel. Cerebro, comportamiento y evolución (2023). DOI: https://doi.org/10.1159/000528710

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