Millones de fisuras se agrietan y se derriten en Groenlandia

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Camino a lo largo de la empinada orilla de un torrente hirviente de agua blanca, y aunque el canal tiene solo el ancho de una carretera, el caudal del río es mayor que el del Támesis de Londres. El rugido ensordecedor y el estruendo del agua en cascada es increíble, un humilde recordatorio del poder de la naturaleza.

Al doblar una curva, me sorprende una escena completamente surrealista: una enorme grieta se ha abierto en el fondo del río y se traga el agua en un enorme remolino. Al hacerlo, se liberan al aire enormes chorros de humedad. Todo esto puede parecer una escena CGI en una película de acción, pero es totalmente real.

Un molino de viento (o molino de hielo, en español, un gran agujero en el hielo) se está formando justo frente a mí en la capa de hielo de Groenlandia. Solo que eso realmente no debería estar sucediendo aquí: lo que estamos viendo no coincide con lo que la ciencia nos dice en este momento.

Como glaciólogo, he pasado 35 años estudiando cómo el agua de deshielo afecta el flujo y la estabilidad de los glaciares y los casquetes polares.

Este enorme agujero en la superficie es solo el comienzo del viaje del agua de deshielo hacia las entrañas de la capa de hielo. Cuando se canaliza hacia los molinos, el líquido perfora una intrincada red de túneles a través de la capa de hielo. Esta red se extiende por varios cientos de metros hasta el fondo de la capa de hielo.

Cuando llega al fondo, el agua de deshielo se deposita en el sistema de drenaje subglacial de la capa congelada, algo muy similar a un sistema de alcantarillado urbano, aunque en constante cambio y retroceso. Esta red transporta agua hasta los bordes del hielo y finalmente termina en el océano, con importantes consecuencias para la termodinámica y el flujo de la capa de hielo que la recubre.

Escenas como esta y nuevas investigaciones sobre la mecánica de las capas de hielo están desafiando el pensamiento tradicional sobre lo que sucede dentro y debajo de las capas de hielo, donde las observaciones son enormemente complicadas pero tienen implicaciones de gran alcance.

Los estudios sugieren que las capas congeladas de Groenlandia y la Antártida son mucho más vulnerables al calentamiento global de lo que predijeron los modelos informáticos, y que estas capas podrían desestabilizarse desde dentro.

Es una tragedia en ciernes para los 500 millones de personas que viven en las regiones costeras más vulnerables, ya que las capas de hielo de Groenlandia y la Antártida son en realidad depósitos gigantes de agua dulce congelada que acumulan un aumento equivalente a más de 65 metros en el nivel global del mar. , su pérdida de masa se ha acelerado, convirtiéndolo en el principal contribuyente y comodín del futuro aumento del nivel del mar.

Grietas estrechas que ocultan grandes brechas

Los molinos son conductos casi verticales que capturan y canalizan la escorrentía de agua de deshielo de la superficie congelada cada verano. Hay varios miles de estos agujeros en Groenlandia, y pueden alcanzar tamaños impresionantes, debido al grosor del hielo y las tasas de fusión superficial excepcionalmente altas. Estos fosos pueden ser tan grandes como canchas de tenis en la superficie, pero debajo del hielo forman cámaras ocultas que podrían tragarse una catedral entera.

Pero este nuevo molino que presencié está realmente apartado de cualquier campo de falla o lago de deshielo donde la ciencia dicta que deberían formarse.

En un nuevo artículo, Dave Chandler y yo mostramos que los casquetes polares están llenos de millones de pequeñas fisuras que se abren con el agua derretida de los ríos y arroyos que invaden.

Debido a que el hielo glacial es tan frágil en la superficie, tales grietas son omnipresentes en las áreas de fusión de todos los glaciares, casquetes polares y plataformas de hielo. Sin embargo, debido a que son tan pequeños, no pueden ser detectados por sensores remotos satelitales.

En la mayoría de las condiciones, encontramos que una fracturación alimentada por un arroyo como esta permite que el agua penetre cientos de metros, sin que la fisura necesariamente penetre en el lecho para formar un molino completo. Pero incluso estas hidrofracturas de profundidad parcial tienen un impacto considerable en la estabilidad de la capa de hielo.

A medida que penetra, el agua daña la estructura de la capa de hielo y libera su calor latente. La masa de hielo se calienta y se ablanda.

A medida que penetra, el agua daña la estructura de la capa de hielo y libera su calor latente. La masa de hielo se calienta y se ablanda y, por lo tanto, fluye y se derrite más rápido, como la cera de una vela caliente.

Las hidrofracturas impulsadas por corrientes dañan mecánicamente el hielo y transfieren calor a las profundidades de la capa de hielo, desestabilizándola desde adentro. En última instancia, el tejido interno y la integridad estructural de las capas de hielo se vuelven más vulnerables al calentamiento global.

Procesos emergentes que aceleran la pérdida de hielo

En las últimas dos décadas, los eventos de derretimiento se han vuelto más frecuentes e intensos a medida que aumentan las temperaturas globales, exacerbadas aún más por el calentamiento del Ártico, que es casi cuatro veces el promedio global.

La capa de hielo también se está hundiendo y formando icebergs mucho más rápido que nunca. Ha perdido alrededor de 270 mil millones de toneladas métricas de hielo al año desde 2002: eso es más de un centímetro y medio de aumento del nivel del mar a nivel mundial. Actualmente, Groenlandia contribuye un promedio de alrededor de 1 milímetro por año al aumento del nivel del mar.

Un estudio de 2022 concluyó que incluso si el calentamiento global se detuviera ahora, sería inevitable un aumento del nivel del mar de al menos 27 centímetros, debido al desequilibrio que Groenlandia ha sufrido en las últimas dos décadas debido al cambio climático.

Comprender los riesgos que nos esperan es crucial. Sin embargo, los modelos informáticos actuales de la capa de hielo utilizados para evaluar cómo responderán Groenlandia y la Antártida al calentamiento futuro no tienen en cuenta los procesos de amplificación que se están descubriendo. Esto significa que las estimaciones del aumento del nivel del mar proporcionadas por estos modelos (utilizados para los informes del Panel Intergubernamental sobre el Cambio Climático (IPCC) y por los formuladores de políticas de todo el mundo) son conservadoras y reducen las tasas de aumento global sobre el nivel del mar.

Pero nuestra encuesta es solo la última de muchas. Estudios recientes han demostrado que:

· Las corrientes oceánicas más cálidas están penetrando las costas de la Antártida y Groenlandia, pasando por debajo de las plataformas de hielo para socavar los glaciares de salida y desestabilizar sus frentes.

· El aumento de las precipitaciones sobre la capa de hielo de Groenlandia no solo agota la capa de nieve, sino que también acelera el derretimiento de la superficie y el flujo de hielo.

· Las algas y los microbios, junto con el derretimiento de la cubierta de nieve superficial, oscurecen la superficie de la capa de hielo, que a su vez absorbe más radiación solar, lo que también acelera el derretimiento del hielo.

· Los parches superpuestos de hielo en la capa de nieve se forman a lo largo de la zona de acumulación, formando una barrera impermeable que agota la retención de agua derretida y genera una escorrentía extraordinaria.

· El agua en la base de la capa de hielo se derrite y ablanda el lecho congelado, provocando un deslizamiento basal y acelerando el flujo desde la capa de hielo interior hacia los márgenes.

En los últimos meses, otros artículos también han descrito procesos de retroalimentación previamente desconocidos que ocurren debajo de las capas de hielo que los modelos informáticos no incluyen actualmente. A menudo, estos procesos ocurren a una escala demasiado fina para que los modelos los capturen.

Dos de estos estudios identifican de forma independiente un aumento en el derretimiento submarino en la línea de contacto con la Tierra en Groenlandia y la Antártida, donde grandes glaciares y corrientes de hielo fluyen hacia el mar y comienzan a elevarse de sus lechos como plataformas flotantes de hielo. . Estos procesos aceleran en gran medida los efectos del cambio climático en la capa de hielo y, en el caso de Groenlandia, podrían duplicar la pérdida de masa en el futuro y la contribución al aumento del nivel del mar.

Los modelos climáticos actuales minimizan los riesgos

Junto con otros glaciólogos y otros expertos, sostengo que el modelo informático actual de la capa de hielo utilizado para informar al IPCC no tiene en cuenta los cambios abruptos observados en Groenlandia y la Antártida, ni los riesgos que conllevan.

Los modelos actuales de la capa de hielo no incluyen estas retroalimentaciones emergentes, lo que lleva a predicciones de un aumento lento del nivel del mar que adormecen a los políticos con una falsa sensación de seguridad. Hemos recorrido un largo camino desde los primeros informes del IPCC a principios de la década de 1990, que trataban a los casquetes polares como entidades completamente estáticas, pero todavía tenemos que comprender la realidad.

Como científico de campo comprometido, soy muy consciente del privilegio que tengo de trabajar en estos entornos sublimes, donde lo que observo inspira y humilla. Pero también me llena de malos sentimientos sobre nuestras regiones costeras bajas y lo que le espera al 10% de la población mundial que vive allí.

Alun Hubbard es Profesor de Glaciología y Arctic Five Chair, Universidad de Tromsø (Noruega)

Artículo original: https://theconversation.com/meltwater-is-hydro-fracking-greenlands-ice-sheet-through-millions-of-hairline-cracks-destabilizing-its-internal-structure-207468

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Contacto para la sección de Medio Ambiente: crisisclimatica@prensaiberica.es

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